Au revoir & summer in the city

Well. If you wondered how I made it from Marseille to Berlin within a couple of days, let me give you a hint: public transport:-)) Basically I had always planned things this way, but was never sure, if it was going to work out and if I wasn’t going to change my mind. But it did work out and I did not change my mind – so here is what I did: in Marseille I took a night train to Paris. That was super sweet. I slept well on the train, had great help when loading and unloading all my stuff and am still wondering how a train can ride all night (from 11:30pm to 8:00am or so with only one stop) for a distance another train manages to do in 3 hours. Impressive.

Once arrived in the captial of love I spent 14 very easy going hours cruising around on my bike, drinking café au lait, eating crêpe, writing emails and reading. To proof I was actually really in Paris for less than a day I took the obligatory picture… And then another means of tranpsort: the bus. And yes, go figure – i still am a big fan of trains. Heheh. But I did manage the bus ride from Paris to Berlin (13h), so did everyone else on the fully packed bus and so did my bike. It was certianly less comfortable than the train ride, but it did the trick and got me into Berlin easily.

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My favorite story along the way happened at the very beginning: while waiting for the train to leave from Marseille I got talking to the only other person with a bike and bags on the platform and that ended up being super interesting. If ever you thought what I am doing is quite “athletic” or you are impressed about the kilometers I have done so far or the meters of altitude I have managed to climb – forget all about it. Matthieu – the guy I was talking to – is working for one of the French bike magazines (if not the only bike-travel magazine) and was going for something he called “une rando sportive”… So an athletic bike-travel-trip…. It sounded so interesting that I couldn’t stop but ask millions of questions – and this is what I found out: his trip is somthing organized by somebody – and it happens once a year. The initiary changes every year, but the hard facts remain about the same. So this year there were 120 participants expected for this “rando sportive” and it started in Strasbourg and ended somewhere on the French coast (forgot where exactly), crossing Switzerland and Italy. The deal was to do 1200km, including about 22000m in altitude in 120h. So 5 days with somthing between 200 and 300 km of riding (including 4000m climbing) per day, meaning 10 and more hours on the bike each day. And then sleeping in a bivac… Honestly – what I am doing sounds like a piece of cake in comparison:-) Asked about it, Matthieu told me that three women were supposed to particpate and that I can take part next year – he is sure that I can do it – after all, I have now a year to prepare (and train). hahaha.

So. I landed in Berlin and after having visited Marseille for 1.5 days, Paris for some hours, I decided to offer Berlin a bit more time and stay for a week. It started out with a super nice untypical (at least for me) Berlin weekend: a girls weekend (thanks Dany and the girls for making me feel at home!!) with swimming and riding a pedalo on Wannsee, discovering awesome kid’s playgrounds and enjoying nice beer gardens, etc. And after the first impression on how green and how full of water Berlin can be, I did go more urban and downtown for a couple of days. I won’t bore you with the details, but just to give you an overview of the places I have been to in the last couple of days: Charlottenburg, Tiergarten, Mitte (and everything there is to see there), Prenzlauerberg (walked around everywhere, including the Mauerpark and the Watertower park), Kreuzberg (back and forth, including Bergmannkiez, Oranienstr. etc… ), Friedrichshain and Treptow (mainly in the park, enjoying the sun on the little island)… What I was doing in all these areas?? Walk, walk, walk, ride a bike and eat food (sorry, no German food:-)) and changed from Rosé to beer! One thing I would like to point out (and also for you to understand these nonesense pictures): trying to be local and watching the beautiful sunset from an S-Bahn bridge (close to Warschauer Str.). Well, there was no beautiful sunset and all I could see were cranes on Berlin’s skyline. But it was super fun to see all the people hanging out on a random bridge, like it would be the coolest thing to do:-)))

Well – to wrap it up: today I started riding again. I am heading north to the Baltic Sea and am currently at a beautiful lake close to Fürstenberg/Havel. This day has been full with sunshine and lots of rain, endless stretches of great cycle paths through forets and along rivers and canals. My plan is to ride along the German coast for 1-2 days and then along the Polish coast for a good week.

And just for the record – until Marseille I did this (I will not inlcude the kms we did mountainbiking, nor the kms I rode around Paris or Berlin in my statistics, too complicated…):
2786km
33630m altitude

Bis bald!

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Das Leben in Pastelltönen …

Nach zwei ausgezeichneten Abendessen, einem gemütlichen Tag in der Nähe von Apt und einem feinen Besuch an dem wunderbar bunten und sehr schönen Markt in Apt am Samstagvormittag, hab ich mich mal wieder von meinen Lieben verabschiedet und auf mein Rad geschwungen. Und zwar auf die Autobahn. So zumindest unser “interner” Titel für die genialen Radwege rund um Apt (auf dem Bild eine schön bunt bemalte Radunterführung). Für die erste Etappe von Gargas nach Apt hatte ich tatsächlich fast alle 80km durchgehend einen Radweg, oder zumindest beschilderte Nebenstraßen, zum “Dahinrollen”. Angelegt auf einer alten Bahntrasse, mitten in der Natur, vorbei an ehemaligen provenzialischen Steinhaus-Bahnhöfen mit pastellfarbenen Fensterbalken, gesäumt von Mohnblumenfeldern – so ungefähr würde ich die Radautobahn beschreiben – sehr gemütlich! Und im Gegensatz zu den italienischen Radwegen, die ja unter Überbevölkerung (von allen, abgesehen von Radfahrern) leiden, war ich großteils alleine unterwegs. Arles – mein erstes Ziel – war sehr herzig. Schöne römische Überbleibsel und eine kleine Stadt, die aussieht, als ob ein Maler die Hälfte seiner Farbpalette zu Hause vergessen hatte und deshalb alles nur in Pastelltönen bemalt hat. Leider bin ich etwas zu spät nach Arles gekommen um mich noch einem wichtigen ehemaligen Bürger der Stadt zu widmen – Vincent Van Gogh, der eine seiner produktivsten Zeit wohl in Alres verbrachte.

Für den nächsten Abschnitt – durch das Naturschutzgebiet “Camarque” – habe ich mir die kleinste Nebenstraße ausgesucht und bin mit einem Flamingo belohnt worden:-)) Weiße Pferde hab ich natürlich auch gesehen, allerdings würde ich nicht behaupten, dass es wilde Pferde waren – sie waren definitiv auf einem eingezäunten Gelände. Und bei einem zufälligen Stop in dem Dorferl Salin de Giraud bin ich dann auch noch Mitten in ein Dorffest geradelt. Die Tracht und vor allem die tollen weißen Stoffhauberl der Mädels und Frauen haben mich ein bisserl an unsere Goldhauben zu Hause erinnert.

Mein Ziel an dem Tag war aber noch etwas südlicher: die Côte bleu vor Marseille. Da die liebe “Gande Nation” (Frankreich) ihre Größe auch gerne in mehrspurigen Straßen mit beidseitiger “Beleitplankung” verdeutlicht, war es allerdings etwas ein Kampf auf Radfahrbaren Wegen weiter in den Süden zu kommen. Das schöne Martigues (Titelbild) und der anschließende Strandtag, an der dann doch noch erreichten Côte bleu, haben mich aber darüber hinweggetröstet.

So – und dann war es ja nur mehr einen Hügel rauf und runter entfernt: Marseille! Auf Marseille hatte ich mich ja schon sehr gefreut und war auch sehr gespannt auf die zweitgrößte Stadt des Landes. Und Marseille ist toll. Wieder so eine Stadt mit vielen Gegensätzen, ein richtiger “Melting Pot” in dem viele Kulturen, Geschmäcker und somit auch unterschiedliche Stadtteile aufeinandertreffen. Eines ist klar – ich muss wieder hin. Ich war nämlich zu geizig um Bouillabaise in einem der teuren Touri-Restaurants zu essen und ich hatte zu wenig Zeit um eine anständige Alternative zu finden. Aber dafür bin ich am Strand gesessen, durch das alte, pastellene Viertel Le Panier spaziert, ewig lang in dem bunten Viertel Cours Julien rumgehängt und habe viel geschmunzelt über die “sich-vor-lauter-feinen-(vor allem süßen!!)-Spezialitäten-biegenden-Tische” im arabischen Viertel nach Sonnenuntergang (es ist gerade Ramadan). 2013 war Marseille Weltkulturhauptstadt und da wurde einiges “verschönert”. Abgesehen von den schönen alten Gebäuden gibt es somit auch ein paar moderne architektonische Highlights. Am Besten gefallen hat mir das Fort Saint-Jean: wunderschön renoviertes altes Gemäuer, aufgepeppt mit einigen sehr modernen Elementen – und vor allem: auf unzähligen Ebenen kleine Terrassen mit Meerblick oder Gärten mit Kräutern und hölzernen Liegen, Bänken oder Stühlen – ideal um mein 12. Buch auszulesen:-) In Marseille hab ich übrigens auch etwas erlebt, das ich, glaube ich, so noch nie erlebt habe: zwei streitende Frauen im Bus. Die haben sich nichts geschenkt. Beide nicht mehr ganz jung (ich würde sagen, für die eine könnte man noch den Begriff “Best-Ager” – ja schon wieder:-)) – verwenden, die zweite hätte ich definitiv als älter bezeichnet:-)) -haben sich mit Schimpfwörtern beworfen. Ich kann sehr gut fluchen auf Französisch und kenne einige Wörter, die nicht für zarte Ohren bestimmt sind – aber da hab ich einiges Neues gelernt. Unglaublich. Und die Lautstärke!!!! Also wenn ich den Bus gelenkt hätte, ich hätte die beiden Damen mit etwas nachdruckt auf die Straße gesetzt. Ach ja – ich habe ganz vergessen zu erwähnen worüber sie gestritten haben: die eine wollte das kleine Kippfenster offen haben, die andere nicht. Das wars. Noch einmal: unglaublich.

Und zuletzt – mir sind doch noch ein paar Sachen eingefallen, die sich verändert haben (seit ich Italien verlassen habe und durch das südliche Frankreich gondle): ich esse kein Eis mehr (es ist einfach zu teuer. In Italien kostet Eis ja schon mehr als beim Italiener in Wien und in Frankreich kostet Eis doppelt so viel wie in Italien. Verrückt.). Dafür esse ich Pain au Chocolat, Pain au Raisin und trinke Pastis und Rosé:-)). Dann die Straßenschilder: in Italien werden meistens Kilometerangaben auf Straßenschildern abgedruckt (zum Teil hat mich das ja zur Verzweiflung gebracht, nachdem sich diese Kilometerangaben soooo oft widersprochen haben. Mein Highlight waren 2 Straßenschilder in nur 2m Entfernung, beide in die selbe Richtung weisend, zum selben Ort mit Kilometerangaben, die sich auf 9km unterschieden haben??!!) – Franzosen sind da etwas sparsamer (Kilometerangaben gibt es selten). Auch hab ich es einmal gewagt (zugegebener Weise unabsichtlich) gegen die Einbahn zu fahren und bin böse beschimpft worden (zu recht natürlich) – in Italien wäre mir vermutlich noch freundlich zugenickt worden. Ansonsten war das Wetter jetzt immer sehr schön und zum Teil auch schon sehr heiß. Meine “Bergetappen” haben ausschließlich bei 30-35 Grad statt gefunden. Und schlußendlich noch eine gravierende Änderung: mein letzter Krimi hat in der Provence gespielt und nicht mehr in Ligurien oder der Toskana.

So und mittlerweile bin ich in der germanischen Hauptstadt angekommen. Wie ich es so schnell hierher geschafft habe und wie es weiter geht, das erzähl ich Euch dann Anfang nächster Woche.
Auf Wieder-Lesen!

Vive la France!

How great and how strange at once it is to suddenly understand (almost) everything again and to be able to communicate and make one understand. Two weeks in France have almost passed and still it feels like I just crossed the border. As mentioned, the first “French” week was spent with a break from travelling and by actually being on vacation: mountainbiking in Breil sur Roya. It was the first time ever since I left home that I stayed in one place for so many nights (8 in total)!! And it felt good. I spent this week with a lovely group of friends from back home. We lived in a typical French “gites” with a beautiful garden, cherry and olive trees, good honest homemade food and a perfect terrace for long nights spent with Rosé and Pastis.

Some highlights of this weeks:
– endless laughs playing UNO with special rules added by the guys making sure the game got ever more complicated
– many of the flowing and partly technical single trails (like one with 60 switchbacks in a row)
– our guide and host Carlos of Roya Evasion with his unique French riding style (love it)
– every sip of Rosé and Pastis we enjoyed and all morning and night talks filled with meaningful and meaningless discussions.
– the nice pinkish train station with the bar/restaurant that became my coffee/wifi homespot.

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Thank you guys for this awesome week!
The only real drawback happened at the end of the week, as I got a little sick and had to cancel the last day of riding in order to be strong enough on the next day to continue my travels. I have to say, seeing the guys leave in a car, made me want to go with them, as it seemed necessary in order to finish off this vacation together, but then on the other hand, I was also really excited to continue my travels on the next day.

So the different stages I did in the last five days were: Breil sur Roya to somewhere between Cagnes sur Mer and Antibes, from there to a tiny village in the hills called Bargemon. Then a short stage from Bargemon to Comps-sur-Artuby in order to ride along the Grand Canyon du Verdon on the next day until Moustiers-Sainte-Marie. And the final stage then brought me to Gargas (right behind Apt en Provence) where I am staying with my godparents and parents for two nights. So all in all those five days accumulated to about 320 km and 5600m climbing. Most of it was beautiful, two of the days were hard, because I was coughing a lot and probably not in the best shape for riding, but now I feel much better.

Surprisingly enough, I loved doing the two passes going from Breil to Nice: Col de Brouis and Col de Braus. I think mainly because I was “carried” up there, by all the other roadbike riders who passed me and didn’t spare with nice comments. Apparently there was a race going on the same time I rode up to Col de Braus and the riders passing me complimented with “Bravo”, “Bon courage” or my two favorite lines: “Quest-ce qu’elle est courageuse” (difficult to translate, but I’d go with something like: “how strong/adventurous she is!”) and the last rider of the competition – slowly passing me, looking at my bike with a lot of attention – suddenly going “Sans moteurs??!! – Mais c’est magnifique!” (“Without motor?! That’s awesome!”).

I have also received a lot of “thumbs up” by motorbikers lately and to be very honest it impresses me how impressed random people are that one (in this case me) is travelling by bike (like the guy in the coffee place yesterday in the afternoon who offered me an extra cookie once he saw my bike:-)).

Crossing the Provence by bike is a very nice experience in general. The Grand Canyon de Verdon was gorgeous (unfortunately for the photos the light was completely flat on that day, fortunately for me, because then it was not soooo hot riding). The smells of all the herbs and flowers along the way is so pleasant and the fields of lavender and all the small villages – just beautiful.


The nicest coffee in France I had so far, was in Comps. I was invited by three seriously unique locals to share a cup and some talks. I have no idea of how much of their stories were true, but the main talker claimed to have been raised by Americans (he did speak American English flawlessly, as he proved to me in order to test my English, as we were acutally talking in French) in Algeria and then grew up in France and apparently was the head of the police force of the region of Comps. I have to describe them to you: so one guy was a motorbike rider, pretty “normal” (whatever that means): tatoos, leather jacket, jeans. The apparently “ex-cop”: Long, curley grey/white hair, cowboy hat, John Lennon glasses, “cowboy-style” Wooden Clox and side pocket pants. And the third guy was like out of a book: skinny, cut-off jeans hot-pants which were held up with wide neon orange suspenders over a checked cowboy shirt, tatoos all over, FOKUHILA (in English: FRSHBALO: front short back long – I just made that up), meaning that his grey hair was mainly short, except for the back part which was long and in treads. Awesome. The main talker also had a story about riding a bike. Apparently he bought a bike once, rode with it for 2 minutes, saw a kid, asked him if he wanted that bike and offered it to him for free, as he had decided he didn’t really like riding within those two minutes… Go figure! I felt like in a theater play sitting with these three inspring gentlemen:-)

So France has been treating me gently and the after-effects of the border crossing have not been so heavy in the end:-) I guess the main difference (between Italy and France) I still have to get used to, is the fact that I don’t get as many receipts anymore. In Italy you get a receipt for every 30 Cents coffee you buy, whereas the French seem to take this “new” EU regulation not thaaaatttt seriously.

So starting tomorrow I will slowly make my way towards Marseille. A plus – Eva!